Trump’s Visa Overstay Crackdown Hits African Countries

President Donald Trump this week proposed new measures to crack down on people who travel to the United States on a visa and then illegally remain in the country after their visa expires. The new policy will punish countries with high rates of visa overstays, and will mostly impact African nations. White House Correspondent Patsy Widakuswara reports.

Soul of Nation at Stake, Biden Says, as he Launches Presidential Bid

Former Vice President Joe Biden made it official Thursday: He is a candidate for president in 2020. Biden is at the top of the 20-person Democratic presidential field, according to public opinion polls. But Biden has failed in two previous runs for the White House and now faces serious questions about his age, his policy positions, and whether he can draw support from a younger, more diverse Democratic Party. VOA National Correspondent Jim Malone has more from Washington.

US, Russia Wait to See Which Direction Ukrainian President Will Go

This story originated in VOA’s Russian Service. Pete Cobus contributed reporting.

KYIV, UKRAINE — Following Ukrainian President-elect Volodymyr Zelenskiy’s landslide victory this week, top U.S. and European Union officials were quick to offer kudos and vows of continued diplomatic support.

But some Eastern European-based experts say Kyiv’s ties with the West aren’t likely to improve under the new administration.

European Commission President Jean-Claude Juncker and Council President Donald Tusk issued a joint statement congratulating Zelenskiy on Kyiv’s “significant progress” since the 2014 Maidan revolution that ousted pro-Russian Ukrainian President Viktor Yanukovich, but warned that substantial work remains before realizing “the peaceful, democratic and prosperous Ukraine that its citizens have called for.”

Little foreign policy change

Maksym Khylko, chairman of the East European Security Research Initiative Foundation, said he expects no dramatic changes to Kyiv’s foreign policy under the new presidency. Given the campaign season rhetoric of advisers surrounding Zelenskiy — a few of whom, it has been reported, are likely to fill out his cabinet — cooperation with the U.S. in particular is unlikely to improve.

“There will be attempts to find a new balance of relations between the West and Russia, because in the inner circle that stands behind the new president, we see people with preferences for improving relations with Russia,” Khylko told VOA’s Russian Service.

“And Russia will also try to play on these preferences, along with Zelenskiy’s personal closeness to Russian culture, (and) his inexperience in politics,” he added. “It’s possible that the Kremlin will want to play on his ignorance by imposing on him an illusory position about the possibility of achieving a quick peace in Donbas, (offering) him his quick victory’“ that Zelenskiy touted on the campaign trail.

​Split on Russia, West

An ideological split dividing a portion of Zelenskiy’s support base may leave him politically hamstrung when attempting to drum up broad domestic support for explicitly Russian- or Western-leaning economic or trade policies.

“This is not to say that the majority of Ukrainians, given the results of the second round, wanted to be closer to Russia,” Khylko said. “Half of Zelenskiy’s electorate wants to improve relations with Russia — this being the electorate who supported the openly pro-Russian candidates Yuri Boyko and Oleksandr Vilkul in the first round. The other half of his electorate, according to research, sympathizes with the Western course, but they were simply disappointed with the policies of (outgoing President Petro) Poroshenko and largely riled up by rampant criticism and negative materials in the press.

“I think that most of Zelenskiy’s electorate voted for him in the hope of preserving a pro-Western course.”

Khylko also said the coterie of political advisers surrounding Zelenskiy — the majority of whom are experienced policy and political professionals — will be careful to limit Washington’s influence in Kyiv’s foreign policy agenda, a fact of which the Trump administration, he said, is aware.

“On the part of Washington, relations will remain at a high level. The United States’ position is that it understands that not Zelenskiy himself, but those who are close to him, will be less inclined to see official Washington play — in the minds of Ukrainian officials — a leading role in the development of foreign policy.”

​Russian Federation, United States watching closely

Nikolai Beleskov of the Kyiv-based Institute of World Policy, however, says neither Moscow nor Washington has yet to develop a firm understanding of what foreign policy under Zelenskiy will look like.

“Russians are waiting for Zelenskiy’s official rhetoric in order to understand his attitude,” he told VOA.

“There will be commemorative (V-Day) events on May 8 and 9, and Russia would like to hear Zelenskiy — whether he will be categorical in assessments of the Soviet past, as was the case with Petro Poroshenko — or not,” he said.

Zelenskiy’s receptivity to economic engagement with Moscow may be tested at the outset with offers of cheap energy.

“The Kremlin can offer cheap natural gas, while Zelenskiy, under difficult economic conditions, will have to choose between raising prices in the housing and utilities sector, (thereby) fulfilling the conditions for cooperation with the IMF, or negotiating with Russia,” he said.

​Signal to pro-Russian lawmakers

But Russian President Vladimir Putin’s decision Wednesday to simplify the procedure for obtaining a Russian passport for residents of separatist-controlled eastern Ukraine — a move that immediately prompted calls from Kyiv for more international sanctions — was likely a signal to pro-Russian elements in Ukraine’s legislative body, the Verkhovna Rada, whose members are slated for nationwide regional elections this fall.

“Objectively, (Ukraine’s) presidential elections choose one person who does not affect the economy, while the parliamentary elections are the election of 415-420 people, not counting deputies from the occupied territories of Donbas and Crimea,” he said.

A network of individuals close to Vladislav Surkov, a personal aide to the Russian president, are waiting to see whether Viktor Medvedchuk, a Ukrainian politician and oligarch regarded as one of Putin’s closest associates, will be able to unite all of Ukraine’s pro-Russian factions, Beleskov said.

“The results that Yuri Boyko generated in this year’s election weren’t bad, and sociologists say that the Opposition Platform-For Life’“— a national Ukrainian political alliance of like-minded pro-Russian groups — “may be the second (most powerful) parliamentary force,” Beleskov said.

“Russia has the possibility of bringing to the fullest extent more pro-Russian politicians to the legislative body of Ukraine,” he told VOA.

Relations with Washington

The quality of relations with the United States, he said, will depend on whether Zelenskiy’s new administration can satisfy existing benchmarks set for improved ties with the West.

“It is obvious that the Americans will wait for the first steps of the new administration of the president of Ukraine — cooperation with the IMF, rebooting anti-corruption bodies. Everything depends on us,” he said.

The U.S. Embassy in Kyiv on Wednesday called the Kremlin’s decree to grant Russian citizenship to people in the occupied territories of eastern Ukraine “absurd.”

“Crimea is Ukraine. Donetsk is Ukraine. Luhansk is Ukraine. We condemn the recent absurd and destabilizing decree of Russia regarding Russian passports for residents of Donetsk and Luhansk, and reaffirm our strong support for the sovereignty and territorial integrity of Ukraine,” the U.S. Embassy in Ukraine said in a Twitter message.

Zelenskiy’s camp issued its own statement, calling the decree “another clear confirmation for the world community of the true role of Russia, as the aggressor state, which is waging war against Ukraine. Unfortunately, this decree does not bring us closer to the solution of the main goal: the cease-fire.”

UN: Humans Put 1 Million Species at Risk of Extinction

Up to 1 million species face extinction because of human influence, according to a draft U.N. report obtained by AFP that painstakingly catalogues how humanity has undermined the natural resources upon which its very survival depends.

The accelerating loss of clean air, drinkable water, CO2-absorbing forests, pollinating insects, protein-rich fish and storm-blocking mangroves — to name but a few of the dwindling services rendered by nature — poses no less of a threat than climate change, says the report, set to be unveiled May 6.

Indeed, biodiversity loss and global warming are closely linked, according to the 44-page Summary for Policy Makers, which distills a 1,800-page U.N. assessment of scientific literature on the state of nature.

Delegates from 130 nations meeting in Paris from April 29 will vet the executive summary line-by-line. Wording may change, but figures lifted from the underlying report cannot be altered.

“We need to recognize that climate change and loss of nature are equally important, not just for the environment, but as development and economic issues as well,” Robert Watson, chair of the U.N.-mandated body that compiled the report, told AFP, without divulging its findings.

“The way we produce our food and energy is undermining the regulating services that we get from nature,” he said, adding that only “transformative change” can stem the damage.

Deforestation and agriculture, including livestock production, account for about a quarter of greenhouse gas emissions, and have wreaked havoc on natural ecosystems as well.

​‘Mass extinction event’

The Intergovernmental Science-Policy Platform on Biodiversity and Ecosystem Services (IPBES) report warns of “an imminent rapid acceleration in the global rate of species extinction.”

The pace of loss “is already tens to hundreds of times higher than it has been, on average, over the last 10 million years,” it notes.

“Half-a-million to a million species are projected to be threatened with extinction, many within decades,” it continues.

Many experts think a so-called “mass extinction event” — only the sixth in the last half-billion years — is already under way.

The most recent saw the end of the Cretaceous period some 66 million years ago, when a 10-kilometerwide asteroid strike wiped out most life forms.

Scientists estimate that Earth is today home to about 8 million distinct species, a majority of them insects.

A quarter of catalogued animal and plant species are being crowded, eaten or poisoned out of existence.

The drop in sheer numbers is even more dramatic, with wild mammal biomass — their collective weight — down by 82 percent.

Humans and livestock account for more than 95 percent of mammal biomass.

​Population growth

“If we’re going to have a sustainable planet that provides services to communities around the world, we need to change this trajectory in the next 10 years, just as we need to do that with climate,” noted WWF chief scientist Rebecca Shaw, formerly a member of the U.N. scientific bodies for both climate and biodiversity.

The direct causes of species loss, in order of importance, are shrinking habitat and land-use change, hunting for food or illicit trade in body parts, climate change, pollution, and alien species such as rats, mosquitoes and snakes that hitch rides on ships or planes, the report finds.

“There are also two big indirect drivers of biodiversity loss and climate change: the number of people in the world and their growing ability to consume,” Watson said.

Once seen as primarily a future threat to animal and plant life, the disruptive impact of global warming has accelerated.

Shifts in the distribution of species, for example, will likely double if average temperature go up a notch from 1.5 degrees Celsius (2.7 Fahrenheit) to 2C.

So far, the global thermometer has risen 1C compared with mid-19th century levels.

The 2015 Paris Agreement enjoins nations to cap the rise to “well below” 2C. But a landmark U.N. climate report in October said that would still be enough to boost the intensity and frequency of deadly heat waves, droughts, floods and storms.

Global inequity

Other findings in the report include:

Three-quarters of land surfaces, 40 percent of the marine environment, and 50 percent of inland waterways across the globe have been “severely altered.”
Many of the areas where Nature’s contribution to human wellbeing will be most severely compromised are home to indigenous peoples and the world’s poorest communities that are also vulnerable to climate change.
More than 2 billion people rely on wood fuel for energy, 4 billion rely on natural medicines, and more than 75 percent of global food crops require animal pollination.
Nearly half of land and marine ecosystems have been profoundly compromised by human interference in the last 50 years.
Subsidies to fisheries, industrial agriculture, livestock raising, forestry, mining and the production of biofuel or fossil fuel energy encourage waste, inefficiency and overconsumption.

The report cautioned against climate change solutions that may inadvertently harm nature.

The use, for example, of biofuels combined with “carbon capture and storage” — the sequestration of CO2 released when biofuels are burned — is widely seen as key in the transition to green energy on a global scale.

But the land needed to grow all those biofuel crops may wind up cutting into food production, the expansion of protected areas or reforestation efforts.

US Given 6 Months to ID Children Separated at Border

The federal government has six months to identify potentially thousands of children who were separated from their families at the U.S.-Mexico border early in President Donald Trump’s term, a judge ordered Thursday.

Trump administration officials said they had a goal of six months but opposed any deadline, saying it could take as long as two years to reunite children with their parents if efforts to speed up the process fail.

U.S. District Judge Dana Sabraw said he would be willing to consider an extension past Oct. 25 but that he wanted to establish a firm date.

“It is important for all government actors to have a timeframe, a deadline,” he said. “You tend to stand on it.”

​47,000 cases to review

The administration will review about 47,000 cases of unaccompanied children in custody between July 1, 2017 and June 25, 2018 — the day before Sabraw halted the general practice of separating families and ordered that children under government care at the time be reunited in 30 days.

More than 2,700 children had been separated when Sabraw issued his June order and they have largely been reunited. Then, in January, the internal watchdog for the U.S. Health and Human Services Department reported that thousands more children may have been split since summer 2017. The department’s inspector general said the precise number was unknown.

Jonathan White, a commander of the U.S. Public Health Service and Health and Human Services’ point person on family reunification, testified for about an hour on how he would oversee the effort. After he spoke, the judge praised his continued involvement, calling him “a beacon of light.”

The administration will develop a statistical model within 12 weeks to search for factors most likely for separations. Those factors, detailed in an earlier court filing, include children under 5, younger children traveling without a sibling and those detained in the Border Patrol’s El Paso, Texas, sector, where the administration ran a trial program that involved separating nearly 300 family members from July to November 2017.

On a parallel track, the administration will begin work immediately on identifying children who were separated after U.S. Customs and Border Protection introduced a tracking system in April 2018.

No tracking system

The government lacked tracking systems when the administration began a “zero tolerance” policy a year ago to criminally prosecute every adult who entered the country illegally from Mexico, sparking an international outcry when parents couldn’t find their children.

Poor tracking before April 2018 and the fact that still-separated children are no longer in U.S. custody complicates the latest task.

The vast majority of separated children are released to relatives, but many are not parents. Of children released in the 2017 fiscal year, 49 percent went to parents, 41 percent to close relatives such as an aunt, uncle, grandparent or adult sibling and 10 percent to distant relatives, family friends and others.

White told the judge that six months was his “operational target” but that he’s been wrong before and there were still lots of unknowns about the process.

The American Civil Liberties Union, which sued over family separations, wanted the job done in three months, which White said was unrealistic. The ACLU agreed Thursday to six months.

“This order shows that the court continues to recognize the gravity of this situation,” ACLU attorney Lee Gelernt said after the hearing.

Президент звільнив посла в Молдові через власне рішення Гнатишина – Клімкін

Президент України Петро Порошенко звільнив Надзвичайного і Повноважного посла України в Молдові Івана Гнатишина через його власне бажання, заявив міністр закордонних справ України Павло Клімкін.

«Мене багато запитують щодо новини про звільнення Івана Гнатишина з посади Надзвичайного і Повноважного Посла України в Молдові. Це було його рішення, з огляду на особисті обставини і вік. Я дуже поважаю і ціную Івана Миколайовича і вдячний йому за професійну роботу!», – заявив він.

25 квітня стало відомо, що Порошенко звільнив Гнатишина з посади посла в Кишиневі, однак причини не уточнювалися.

68-річний Іван Гнатишин очолював дипломатичне представництво України в Молдові з 1996 по 2001 рік, потім – з вересня 2015 року.

Посол США в Раді безпеки ООН: «Дії Росії підривають принципи Мінських угод»

Посол Сполучених Штатів у Раді безпеки ООН Джонатан Коен на засіданні, присвяченому ініціативі Росії видавати російські паспорти жителям Донбасу за спрощеною процедурою, назвав її провокацією.

«Росія інтенсифікує напад на суверенітет і цілісність України таким чином. Донбас – це Україна, пане голово. А люди, які там живуть – українці незалежно від того, якою мовою вони воліють говорити. Така масова видача громадянства громадянам іншої держави порушує принцип суверенітету. Дії Росії підривають принципи, на яких стоять Мінські угоди. Донбас – невід’ємна частина України і український уряд повинен відновити над цією територією», – сказав Коен.

Він нагадав, що і чинний президент України Петро Порошенко, і переможець чергових президентських виборів Володимир Зеленський вважають Мінські угоди єдиним шляхом мирного врегулювання конфлікту на Донбасі.

«Якби Росія дійсно була зацікавлена долею російськомовних громадян України, вони би з боку Росії доклали всіх зусиль, аби налагодити співпрацю з українською стороною, новообраним президентом Зеленським. Однак цього не відбувається. Тому ми готові підтримати зусилля України відновити контроль по всій території України в рамках міжнародно визнаних кордонів», – сказав він.

Коен додав, що санкції, запроваджені ООН проти Росії, лишаться чинними, доки Росія не виведе війська з Криму та Донбасу.

Своєю чергою представник Росії в Раді безпеки Василь Небензя заперечує, що Росія порушує Мінські угоди. Він заявив, що при отриманні російських паспортів українці нібито не повинні відмовлятися від українського громадянства, а російське громадянство їм не нав’язують.​

Небензя також навів дані російського Міністерства внутрішніх справ, за яким за п’ять років російської агресії на Донбасі 334 тисячі із 2,3 мільйонів громадян України, які проживають в Росії, звернулися до державних органів із приводу отримання громадянства. Право ж надавати громадянство, стверджує представник Росії, є суверенним правом незалежної держави.

Читайте також: Після останнього перемир’я СММ зафіксувала понад 50 тисяч порушень режиму тиші – Апакан

24 квітня президент Росії Володимир Путін підписав указ, за яким жителі окупованих територій Донбасу зможуть у спрощеному порядку отримувати громадянство Росії, чим викликав обурення і української влади, і лідерів інших країн.

Збройний конфлікт на Донбасі триває від 2014 року після російської окупації Криму. Україна і Захід звинувачують Росію у збройній підтримці бойовиків. Кремль відкидає ці звинувачення і заявляє, що на Донбасі можуть перебувати хіба що російські «добровольці».

За даними ООН, станом на кінець грудня 2018 року, за час конфлікту загинули близько 13 тисяч людей, майже 30 тисяч – поранені.

Біля входу до Керченської протоки – велике скупчення кораблів (фото, відео)

У Керченській протоці та Азовському морі 25 квітня спостерігається велике скупчення суден, які чекають на проходження Керч-Єнікальським каналом. Як повідомив кореспондент проекту Радіо Свобода Крим.Реалії, у Керчі протягом дня спостерігалася сонячна погода, вітер був не штормовий, тож об’єктивних причин для перекриття каналу не було.

 

Близько 14 години танкери, балкери і суховантажі стояли на відстані близько півмилі від Керченського мосту, пізніше судна перемістилися далі в бік Чорного моря. Станом на 19 годину вечора відстань між кораблями і Керченським мостом становила близько двох морських миль.

Судна можна було побачити з берега в оцолицях Керчі, в районі слеища Героївське.

За інформацією сайту Marine Traffic, що відслідковує переміщення суден, в Аховському морі, на підході до Керченської протоки, перебували суховантажі і танкери під прапорами України, Панами, Маршалових островів, Танзанії, Белізу, Росії та інших держав.

Напередодні голова Державної прикордонної служби України Петро Цигикало заявив, що Росія створює «штучні черги» кораблів у Керченській протоці, здійснюючи посилений огляд кораблів, які прямують до українських портів.

На початку грудня 2018 року Крим.Реалії повідомляв про велике скупчення суден у Керченській протоці та Азовському морі.

28 листопада 2018 року міністр інфраструктури Володимир Омелян заявляв, що українські морські порти Маріуполь і Бердянськ фактично заблоковані Росією для заходу і виходу суден. Це сталося після того, як 25 листопада російські прикордонники у Керченській протоці відкрили вогонь по трьох українських кораблях і захопили їх і 24 членів їхніх екіпажів.

Пізніше у Мінінфраструктури повідомляли про часткове розблокування портів.

Команда Зеленського проводить зустрічі у будинку-«монстрі» на Грушевського, бо боїться «прослуховувань»

Команда Володимира Зеленського неофіційно проводить зустрічі у будинку-«монстрі» біля Маріїнського парку через побоювання «прослуховувань». Про це йдеться у спецрепортажі «Схеми: корупція в деталях» (спільний проект Радіо Свобода та телеканалу «UA:Перший») – «Обраний».

Знімальна група «Схем» зафіксувала 16 квітня кількох представників команди Володимира Зеленського, які зібралися не в офіційному штабі, а в одній із квартир у будинку на Грушевського.

Зокрема, колишній міністр фінансів, а тепер член команди Зеленського Олександр Данилюк, який відповідає за економіку та фінанси, спочатку відповів, що це – «його особисте питання».

​Та згодом повідомив, що команда зібралась у будинку біля Маріїнського парку, щоб їхні розмови «ніхто не прослухав».

Голова Асоціації споживачів енергетики та комунальних послуг Андрій Герус неохоче, але все ж підтвердив журналістам факт самої зустрічі та назвав приблизну кількість її учасників: «може чоловік 20».

​Крім того, він зазначив, що на зустрічі був присутній і юрист команди Зеленського та особистий адвокат Ігоря Коломойського Андрій Богдан.

«Він був там… Обговорили основні ідеї. У мене є питання, якими я займаюсь», – повідомив Герус, який у команді відповідає за напрямки енергетики, житлово-комунальних послуг та антимонопольне регулювання.

Вікторія Страхова – колишній корпоративний секретар націоналізованого «Приватбанку», яка у команді Зеленського відповідає за банківську діяльність, не уточнила, у чиїй саме квартирі Зеленський зібрав команду:

​«Така пропозиція була одного з членів команди, вирішили зустрітись тут. – розповіла Страхова. – Ми просто команда однодумців, яка хоче проговорити певні питання».

Ще двоє учасників тієї зустрічі – Сергій Бабак та Ірина Венедіктова – за їхніми словами, прийшли в Маріїнський парк, щоб втамувати спрагу: «Ми каву хотіли піти попити».

​Сергій Бабак в команді Зеленського опікується питаннями освіти, а Ірина Венедіктова – екс-кандидатка до Верховного суду, тепер – радниця з правових питань.

Інший член команди Володимира Зеленського, що спеціалізується на судовій та правоохоронній реформі, експерт Українського інституту майбутнього Денис Монастирський взагалі заперечив будь-яку зустріч.

​А екс-заступник міністра юстиції Руслан Рябошапка, який у команді Зеленського відповідає за антикорупційну політику, у свою чергу, взагалі відмовився будь-що говорити про зустріч.

​Раніше цей будинок на Грушевського через скандальне будівництво отримав прізвисько – «будинок-монстр».

У ньому, серед інших, розташована і квартира Тімура Міндіча – бізнес-партнера самого Зеленського по «Кварталу 95» і соратника олігарха Ігоря Коломойського. А ще, за даними проекту «Бігус.інфо», там є і квартира самого Володимира Зеленського, записана на одну із його компаній.

У квітні «Схеми» показали візитерів ізраїльського офісу Коломойського, серед яких був Тімур Міндіч.

Читайте також: Двадцятка Зеленського: що відомо про команду кандидата

Повідомлялось, що Андрій Богдан, який здійснює юридичний супровід кампанії команди Володимира Зеленського, щонайменше п’ять разів, починаючи із січня 2019 року, літав з Києва до Тель-Авіва, де зараз мешкає олігарх Ігор Коломойський.

Також стало відомо, що Богдан, який потрапляє під люстрацію, мав таємну зустріч з головою Конституційного суду, що може її скасувати.